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Silver Mountain – Trapos y riquezas en Bolivia

A más de 13,000 pies sobre el nivel del mar en los Andes, estábamos tan cerca del cielo como la mayoría de los mortales pueden esperar, y más cerca del infierno de lo que cualquiera quisiera estar.

Un grupo de mineros masticaba constantemente hojas de coca, mezclando el taco con cenizas. Afirmaron que los inmunizaba contra el frío y el hambre. Armados con lámparas de carburo, la mayoría sin cascos de seguridad, comenzaron a entrar en la mina, agachándose para evitar maderas rotas, arrastrándose a través de charcos.

Pensé en las manchas oscuras que manchaban la entrada de la mina. Eran de la sangre de las llamas sacrificadas ritualmente para apaciguar a El Tio, la deidad diabólica que gobierna bajo tierra.

El jugo de coca me adormeció la boca y la claustrofobia me royó el estómago. Mi corazón latía con el esfuerzo a esta altitud. ¿Qué demonios estaba haciendo aquí, en las profundidades del Cerro Rico (la colina rica), la montaña que se cierne sobre Potosí en Bolivia?

La asombrosa riqueza debajo de la superficie de la colina en forma de cono, llamada Sumac Orcko ("hermosa colina") en lengua quechua, fue descubierta por Diego Gualpa, un indio, en abril de 1545. Una historia dice que detectó plata cuando su llama rascó la tierra

Si Diego hubiera sabido cuánto sufrimiento traería su hallazgo a su pueblo en el antiguo reino de los incas, seguramente se habría quedado callado. Pero cinco ricas vetas se ubicaron cerca de la superficie, la montaña pasó a llamarse Cerro Rico y pronto Potosí tenía 160,000 habitantes, una colorida mezcla de funcionarios, comerciantes, desesperados y millonarios, además de al menos 800 jugadores profesionales y 120 prostitutas.

De sus minas se vertieron aproximadamente 46,000 toneladas de plata, con un valor de US $ 5,000 millones en términos modernos. Trajo riquezas inimaginables a un puñado de aventureros, iglesias y palacios adornados, y ayudó a pagar la Gran Armada de España y una serie de guerras. También trajo miseria y muerte a miles de indios obligados a trabajar bajo tierra.

En Potosí solo lo mejor era lo suficientemente bueno para los barones de plata. Compitieron en libertinaje y consumo conspicuo. Enviaron sus galas a París para que se limpiaran en seco mientras sus damas usaban elegantes zapatos con tacones de plata maciza.

Hoy, la ciudad, declarada Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO, es remota y somnolienta y las condiciones subterráneas aún son peligrosamente primitivas, como supe cuando un joven estudiante me guió a través de algunos de los 785 kilómetros de túneles que recorren el Cerro Rico. En estos días sale poca plata porque las venas más accesibles están agotadas.

El estaño lo reemplazó en importancia, haciendo fortunas para unos pocos afortunados. Pero, después de que el fondo cayó del mercado del estaño en 1985, miles de mineros perdieron sus empleos y solo unas pocas minas siguen luchando.

El sueño de la riqueza fácil contribuyó al estancamiento de España, ayudando a empobrecerlo durante siglos. Las riquezas de las Indias se desperdiciaron, y tal vez esa sea la venganza de Potosí.

Los que se llevaron su tesoro tampoco se quedaron con nada. Excepto los recuerdos de la fiebre de la plata, consagrados en una frase popular en español: "Vale un potosí! ¡Vale la pena el rescate de un rey!"

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